Aux Etats-Unis, l'accident nucléaire qui ne devait jamais arriver coûtera deux milliards de dollars

lundi 26 septembre 2016 Écrit par  Yves Heuillard
Manipulation de déchets destinés au WIPP Manipulation de déchets destinés au WIPP Photo Los Alamos National Laboratory

Deux milliards de dollars et sept ans de travaux, c'est le coût de l'éclatement d'un fût de déchets nucléaires dans un centre de stockage souterrain aux États-Unis.

Dans son numéro du dimanche 25 septembre le Los Angeles Times fait le point sur les coûts associés à un accident dans le centre de stockage géologique de déchets nucléaires de Carlsbad dans l'état du Nouveau-Mexique aux Etats-Unis. En 2014 un fût de déchets éclate, un seul. La remise en état coûtera plus de 2 milliards de dollars et les opérations ne pourront pas reprendre avant 2021.

Le Waste Isolation Pilot Plant, ou WIPP, est un centre destiné à l'enfouissement définitif de déchets nucléaires à vie longue issus du programme d'armement nucléaire américain. Plusieurs centaines de milliers de fûts peuvent y être stockés dans des cavernes de sel à 640 mètres de profondeur. C'est le seul centre de stockage de ce type au Etats-Unis après que la construction d'un autre centre, celui de Yucca Mountain, au Nevada, fut stoppée par l'administration Obama en 2011.

Le WIPP, présenté jusqu'en 2014 comme une réussite exemplaire par le ministère états-uniens de l'énergie avait été prévu pour recevoir des déchets nucléaires pendant 35 ans et préserver l'environnement de toute fuite pendant des dizaines de milliers d'années. Son coût : 19 milliards de dollars.

En février 2014, une réaction chimique à l'intérieur d'un fût provoque la rupture de celui-ci et la libération des éléments radioactifs qu'il contient, dont du plutonium et de l'américium qui parviendront à contaminer l'extérieur du site via le système de ventilation. Selon un expert interviewé par le Los Angeles Times, la mesure de l'accident a été largement minimisée par les autorités concernées.

Dans une analyse de l'accident, la revue Nuclear Monitor avait rapporté en 2014 (numéro 787) que "tout ce qui n'aurait jamais dû se produire se produisit, et tout ce qui aurait dû fonctionner ne fonctionna pas". Lors de la conception du centre de stockage, les ingénieurs avaient estimé qu'un tel accident ne pourrait se produire qu'une fois tous les 200 000 ans.

Le Los Angeles Times précise que le coût final de l'accident du WIPP, sera plus élevé que celui des 12 années de décontamination du réacteur de la centrale nucléaire de Three Miles Island dont le coeur avait fondu en 1979. Le journal précise que la décontamination des sites nucléaires militaires états-uniens (dont le site de Hanford où fut produit le plutonium de la première bombe atomique) coûtera des dizaines de milliards de dollars. Au-delà des coûts, toujours faramineux quand il s'agit de nucléaire, l'accident du WIPP montre aussi la fausseté du mot "décontamination", puisqu'il s'agit en réalité de contaminer ailleurs dans un endroit considéré de moindre risque.

Pour en savoir plus on pourra se reporter à l'article "Nuclear accident in New Mexico ranks among the costliest in U.S. history" du Los Angeles Times. Le Nuclear Monitor publie également un article sur le sujet dans son numéro 830 du 20 septembre 2016.

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