Solaire thermique : démarrage de Ivanpah

dimanche 24 novembre 2013 Écrit par  Yves Heuillard
Solaire thermique : démarrage de Ivanpah Photos BrightSource

La plus grande centrale solaire thermique du monde sera bientôt mise en service à Ivanpah en Californie. Laissez-vous émerveiller. [Photos BrightSource]

La centrale solaire thermique de Ivanpah, dans le désert de Mojave en Californie est la plus grande du genre. D'une puissance de 392 mégawatts elle est capable de produire l'électricité nécessaire à 140 000 foyers.

Sur 30 ans, la centrale solaire thermique évitera l'émission de 13,5 millions de tonnes de CO2. Comparée à une centrale au gaz naturel (le moins polluant des combustibles fossiles), elle réduit de 85% les émissions de gaz à effet de serre. Montant de l'investissement : 2 milliards de dollars, dont 1,45 couvert par une garantie d'emprunt de l’état fédéral. Les principaux actionnaires sont NRG Solar (le développeur), Bright Source (le fournisseur de la technologie) et Google.

Vue du ciel des trois champs de miroirs de la centrale solaire thermique de Ivanpah

L'installation est constituée de trois unités séparées chacune avec sa tour et son champ d'héliostats, l'ensemble couvrant 1400 hectares de désert (173 500 heliostats). Les rayons du soleil réfléchis par les héliostats sont concentrés sur une tour de 140 mètres de hauteur et produisent de la vapeur. Comme dans une centrale thermique classique, la vapeur fait ensuite tourner des turbines qui produisent l'électricité. L'installation fonctionne en circuit fermé avec des condenseurs refroidis par l'air. La consommation d'eau est quinze à trente fois moindre qu'une centrale thermique classique (nucléaire ou au charbon).

Contrairement à d'autres centrales solaires thermiques, elle ne comporte pas de système de stockage de la chaleur qui permettrait d'étendre la production d'électricité tard dans la nuit. Elle vise donc à produire de l'électricité pendant les périodes de pointe où la demande est importante et les prix de l'électricité élevés, notamment du fait des climatiseurs.

Tour où se concentre les rayons du soleil réfléchis par les miroirsL'électricité produite est vendue à Pacific Gas and Electric (PGE) pour les unités 1 et 2 et à Southern California Edison pour l'unité 2. Les deux électriciens ont signés des contrats sur le long terme.

Toujours plus grand

La centrale de Ivanpah illustre les avancées de l'électricité solaire thermique avec des projets toujours plus grands. L'agence fédérale américaine de l'énergie (IEA), prévoit l'addition de 1257 MW de capacité solaire thermique pour 2013 et 2014 et plus pour 2015 et 2016.

Au mois d'octobre dernier, l'espagnol Abengoa avait mis en service sa centrale solaire thermique de Solana dans l'Arizona. D'une puissance de 250 MW, elle met en œuvre la technologie de miroirs paraboliques qui concentre la lumière du soleil sur un tuyau collecteur pour produire de la vapeur. La centrale de Solana permet de stocker la chaleur du jour pour la nuit dans des sels fondus. 

Google et les renouvelables

Depuis les premières installations de panneaux solaires photovoltaïques sur le toit de son siège à Mountain View, Google a investi plus d'un milliard de dollars dans le secteur. Derniers investissements en date, six projets photovoltaïques développés par Recurrent Energy dans l'Arizona pour 80 millions de dollars.

Le diable dans le solaire thermique

La technologie du solaire thermique est également utilisée pour produire de la vapeur sous haute pression qu'on injecte dans les puits de pétrole en fin d’exploitation pour faire remonter une partie du pétrole restant (quantité variable mais de l'ordre de 30% de la capacité d'un puits, et jusqu'à 80%). Selon BrightSource Energy, 50% des resserves mondiales de pétrole demandent ce type de technologies avancées de production.

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Sources des photos : photos de presse BrightSource Energy

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